Le mot anglais pattern est souvent utilisé pour désigner un modèle, une structure, un motif, un type, etc. Il s'agit souvent d'un phénomène ou d'une organisation que l'on peut observer de façon répétée lors de l'étude de certains sujets, auquel il peut conférer des propriétés caractéristiques.

À l'inverse, certains anti-patrons se retrouvent dans des erreurs, des instabilités ou des failles classiques.

Un pattern constitue donc une solution générique à un type de problème souvent rencontré, en décrivant et formalisant les concepts sous-jacents à cette solution.